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Mansfield Park è il luogo dove si colloca la casa dei Bertram. Il capofamiglia è Thomas Bertram, ricco, ma alquanto distaccato dalle vicende famigliari, la moglie Maria Ward, donna superficiale e pigra, i figli Tom e Edmund, il primo vivace e scapestrato, il secondo calmo e razionale, e infine le due figlie, Maria e Julia, carine, ma molto viziate. Nella cerchia famigliare è presente anche la sorella di lady Bertram, Francis, vedova del reverendo Norris, che per supplire alla mancanza di figli s'immischia nelle faccende domestiche di casa Bertram, soprattutto per elogiare, eccessivamente, le due nipoti. A loro si aggiunge anche Fanny, una dei figli di un'altra sorella di lady Bertram, la signora Price. Infatti, per alleviare alle difficili condizioni economiche dei Price, i Bertram si erano offerti di allevare la piccola Fanny. Quest'ultima, timida e poco sicura di sé, è considerata dalle cugine la parente povera, mentre è ignorata dalla zia; le uniche persone care a lei sono il cugino Edmund, gentile e sempre premuroso, e il fratello William, arruolato nella marina. Fanny occupa nella famiglia un ruolo nell'ombra, e da questo punto di vista partecipa alle loro vicende, come la partenza di Sir Thomas Bertram per le Antille e il fidanzamento di Maria con Rushworth, ricco, ma senza particolari attrattive. Vicino a loro vivono Henry e Mary Crawford, ospiti della signora Grant che li ha già destinati a Tom e Julia. Tom però parte improvvisamente, lasciando ad Edmund il ruolo d'accompagnatore di Mary. Quest'ultima, vivace ed allegra, conquista subito Edmund, togliendolo a Fanny che vede ridursi sensibilmente le attenzioni da parte di lui. Henry nel frattempo ruba il cuore ad entrambe le sorelle Bertram, ognuna delle quali si crede la preferita. Durante una gita della tenuta Rushworth, i sentimenti dei giovani si chiarificano. Edmund si accorge di essere attratto da Mary, anche se spesso le maniere di lei lo mettono a disagio, mentre Henry, noncurante del fidanzamento di Maria, cerca, senza particolari problemi, di attirarsi le attenzioni delle due sorelle Bertram. Fanny, intanto, vive tutto questo sentendosi trascurata, soprattutto da Edmund, a cui è molto affezionata. Il comportamento di Tom e le sorelle, durante l'assenza del padre, non è dei più irreprensibili. Edmund tenta di far comprendere la situazione ai fratelli, ma questi, forti dell'appoggio della zia Norris e dell'apatia della madre, si comportano come meglio credono. La situazione diventa più tesa quando Yates, amico di Tom, decide di organizzare una recita a Mansfield Park. Edmund è contrario, dato che non è un comportamento consono ad una famiglia che aspetta suo padre, ma tutti sono contro di lui, tranne Fanny. Durante le prove, Henry manifesta apertamente la sua preferenza per Maria in una scena particolarmente romantica, suscitando l'invidia di Julia. Fanny, nel frattempo, è costretta dalla zia Norris e da Tom, a partecipare alla recita. Tutto è bruscamente interrotto dall'improvviso arrivo di Sir Bertram dalle Antille. Quest'ultimo, venuto a conoscenza della recita, interrompe tutto e manda via gli ospiti. La casa ritorna alla normalità. Lo zio comincia a rivalutare Fanny che la trova molto più bella e matura. Nel frattempo Maria, una volta partito dal paese Henry, si sposa con Rushworth. A poco a poco Fanny comincia ad acquistarsi un posto sempre più al sole nella famiglia. Henry Crawford si accorge dei cambiamenti caratteriali e fisici di Fanny e comincia a corteggiarla. Per attirare le sue simpatie, Henry aiuta William a fare carriera nella marina e a farlo venire a Mansfield. Per quest'arrivo Sir Thomas organizza un ballo. Fanny è al centro dell'attenzione e, pur essendo imbarazzata, accetta, anche se molto pacatamente e per far piacere allo zio, le attenzioni di Henry. Edmund parte per i sui nuovi impegni ecclesiastici, lasciando Mary arrabbiata dato che lei voleva far cambiare idea ad Edmund sull'intrapresa di quella professione. Dopo la partenza di Edmund e William, Fanny rimane da sola. Henry, intanto, continua il suo corteggiamento. Lo zio e contento di questo per cui rimane stupito quando Fanny rifiuta la proposta di matrimonio. Fanny si sente in colpa perché sembra che sia ingrata sia verso lo zio che l'ha sempre mantenuta e sia verso Henry che, a dispetto del suo precedente comportamento con Maria, aveva fatto molto per aiutare William, ma l'amore segreto che nutre per Edmund è sempre vivo. Henry continua nel suo proposito, tentando di comportarsi il meglio possibile. Edmund, intanto, confida a Fanny di volere chiedere la mano di Mary. Fanny è sconvolta, ma non può fare niente per evitare l'unione. Per l'estate Fanny torna a casa sua, dopo anni di assenza. La condizione della famiglia Price e molto diversa da quella dei Bertram. Tutti la considerano un'estranea, tranne la sorella minore Susan con cui inizia un bel rapporto. La felicità che Fanny si era aspettata di trovare era un'utopia e l'unico suo conforto durante la permanenza sono le lettere che riceve da Mansfield e le chiacchierate con la sorella. Durante la sua assenza, viene a sapere che Edmund ha litigato con Mary e che Tom si è ammalato. Mary scrive a Fanny per cercare un suo aiuto per rappacificarsi con Edmund, vedendo la possibilità per quest'ultimo di diventare l'erede tutto, in caso di morte di Tom. Intanto Henry, pur non avendo smentito il suo amore per Fanny, incontrando di nuovo Maria, le rinnova la corte e fugge con lei. Oltre a tutto questo, Julia si sposa segretamente con Yates. Edmund riporta a casa Fanny, sicuro che possa aiutare con il suo supporto la famiglia travolta dagli scandali, e con lei Susan. Sir Thomas è deluso della sbagliata educazione data ai figli e, confinando Maria in una casa vicina con la zia Norris, si consola con la guarigione di Tom, ormai più maturo, e con il matrimonio tra Edmund e Fanny.

 

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